Satu dari tiga kura-kura tempayan di Laut Adriatik memiliki plastik di ususnya, menurut para peneliti yang mempelajari dampak puing-puing terhadap kehidupan laut. Perairan dangkal Laut Adriatik adalah tempat makan penting bagi kura-kura saat mereka berkembang menjadi dewasa. Tetapi dasar laut adalah salah satu yang paling tercemar di Eropa. Tim mempelajari tubuh penyu mati yang telah terdampar atau tidak sengaja ditangkap oleh kapal penangkap ikan.

Dampak puing pada makhluk laut tidak sepenuhnya jelas. Tetapi para ilmuwan telah menemukan bahwa hewan mulai dari invertebrata hingga mamalia besar mengonsumsi limbah plastik dan khawatir bahwa itu dapat merusak kesehatan mereka. Untuk kura-kura, hanya beberapa gram puing yang bisa berakibat fatal jika halangan usus. Para peneliti dari Universitas Zagreb menemukan bahwa lebih dari sepertiga dari 54 kura-kura yang mereka periksa telah menelan puing-puing laut dari beberapa jenis termasuk kantong plastik, pembungkus foil, tali, busa polystyrene dan tali pancing. Satu kura-kura telah memakan 15 potong plastik, yang hampir memenuhi perutnya. Meskipun plastik berbobot hanya 0,71g total, mereka mengatakan itu cukup untuk “mungkin menyebabkan kematian orang ini”. Plastik dapat melemahkan kura-kura dengan mengambil ruang di usus yang seharusnya mencerna makanan.

Perairan pantai yang dangkal di utara Adriatik adalah salah satu tempat mencari makan paling penting bagi penyu tempayan di Mediterania. Di sini mereka dapat berkembang untuk memberi makan di dasar laut pada usia muda. Adriatik selatan juga penting dalam perkembangannya menjadi hewan lautan.

“Penting untuk mengetahui lebih banyak tentang Laut Adriatik untuk membantu penyu tempayan di seluruh Mediterania.” kata Romana Gracan, salah satu peneliti yang terlibat dalam penelitian ini.

“Suhu air di sini cocok untuk mereka dan karena itu dangkal, mereka memiliki kesempatan untuk memberi makan hewan bentik [dasar laut].”

Konsentrasi sampah di dasar laut adalah salah satu yang tertinggi di sepanjang pantai Eropa, setelah Mediterania barat laut dan Laut Celtic. Sampah berasal dari populasi padat empat juta orang yang tinggal di sepanjang pantai dan bergabung setiap musim panas oleh 18 juta wisatawan. Lautnya kecil dan sebagian besar terputus dari sisa Mediterania, hanya bergabung dengan Laut Ionia oleh Selat Otranto selebar 70 km.

Penyu tempayan (Caretta caretta) adalah pengumpan omnivora yang memberi makan pada berbagai kedalaman yang berbeda. Dimana Mediterania terlalu dalam untuk kura-kura untuk mencapai dasar laut, mereka memakan hewan yang mengambang. Tetapi di perairan pantai yang dangkal di Laut Adriatik, mereka mengambil kesempatan untuk berpesta dengan hewan yang lebih besar di dasar laut. Ini membuat mereka bersentuhan dengan sejumlah besar puing. Para peneliti mengatakan penelitian mereka, yang diterbitkan dalam jurnal Marine Pollution Bulletin, adalah yang pertama untuk mengatasi masalah yang disebabkan oleh puing-puing padat di Laut Adriatik.

Polusi kimia di Laut Adriatik telah dipelajari selama lebih dari 30 tahun dan sudah menjadi pusat konservasi laut di Mediterania. Para peneliti berharap bahwa, sekarang mereka telah menunjukkan bahwa kura-kura sangat rentan terhadap puing-puing plastik, lebih banyak akan dilakukan untuk menguranginya.

“Tempayan adalah pengumpan oportunistik yang akan memakan hampir semua yang ada di depan mereka dan plastik tetap ada untuk waktu yang sangat lama di laut,” kata Dr Gracan.

“Di masa depan kita harus berpikir lebih hati-hati dengan apa yang kita taruh di laut.”