Partikel plastik kecil yang mencemari laut kita tidak hanya tertelan secara lisan oleh makhluk laut, tetapi juga memasuki sistem mereka melalui insang mereka, menurut sebuah studi baru yang dipimpin oleh University of Exeter. Para ilmuwan juga menemukan bahwa ketika mikroplastik diambil melalui metode ini, mereka membutuhkan waktu enam kali lebih lama untuk meninggalkan tubuh dibandingkan dengan pencernaan standar.

Penulis utama Dr Andrew Watts dari Biosciences di University of Exeter mengatakan: “Banyak penelitian tentang mikroplastik hanya mempertimbangkan konsumsi sebagai rute penyerapan ke hewan. Hasilnya kami baru saja menerbitkan menekankan rute lain seperti ventilasi. Kami telah menunjukkan ini untuk kepiting, tetapi hal yang sama dapat berlaku untuk krustasea, moluska dan ikan lainnya – hanya hewan apa pun yang menarik air ke dalam struktur mirip insang untuk melakukan pertukaran gas.

“Ini sangat penting dari sudut pandang ekologis, seolah-olah plastik ini dipertahankan lebih lama di dalam hewan, ada lebih banyak kemungkinan mereka akan dilewatkan dalam rantai makanan.”

Para peneliti menggunakan mikrosfer polistiren berlabel fluoresensi untuk menunjukkan bagaimana mikroplastik yang tertelan disimpan di dalam jaringan tubuh kepiting pantai yang umum, Carcinus maenas. Pencitraan multiphoton menunjukkan bahwa sebagian besar mikrosfer dipertahankan di foregut setelah menempel pada struktur ‘setae’ seperti rambut di dalam kepiting. Plastik adalah bagian dari kehidupan kita sehari-hari dan telah tumbuh digunakan secara substansial selama tujuh dekade terakhir – dari 1,7 juta ton pada tahun 1950 menjadi sekitar 288 juta ton pada tahun 2013. Sekitar 40 persen dari ini diyakini berasal dari bahan kemasan, sebagian besar yang merupakan penggunaan tunggal dan karenanya dibuang.

Telah dikemukakan bahwa 10 persen plastik yang dibuang dibuang ke lingkungan laut. Pada tingkat produksi 2013 ini setara dengan 11 juta ton kemasan yang berakhir di lingkungan laut setiap tahun. Plastik ini kemudian terdegradasi oleh aksi gelombang, panas atau kerusakan UV dan dibuat menjadi mikroplastik (partikel lebih kecil dari 5mm).

Dr Watts menambahkan: “Ini adalah masalah manusia. Kami telah meletakkan plastik ini di sana, sebagian besar secara tidak sengaja, tetapi ini adalah masalah kami untuk menyelesaikannya. Cara terbaik untuk melakukannya adalah dengan mengurangi ketergantungan kami pada plastik. Ini kembali ke frasa lama : kurangi, gunakan kembali, dan daur ulang. ”

Studi yang dipublikasikan dalam jurnal Environmental Science and Technology ini didanai oleh CleanSeas, sebuah proyek penelitian multidisiplin dan kolaboratif yang menangani sampah laut dari berbagai perspektif.