Fragmen kecil dari plastik di laut dikonsumsi oleh anemon laut bersama dengan makanan mereka, dan anemon yang diputihkan mempertahankan serat mikro ini lebih lama daripada yang sehat, menurut penelitian baru dari Manoela RomanĂ³ de Orte, Sophie Clowez, dan Ken Caldeira dari Carnegie. Karya mereka, yang diterbitkan oleh Polusi Lingkungan, adalah investigasi pertama kalinya dari interaksi antara serat mikro plastik dan anemon laut. Anemon terkait erat dengan karang dan dapat membantu para ilmuwan memahami bagaimana ekosistem terumbu karang dipengaruhi oleh jutaan ton plastik yang mencemari lautan dunia.

Salah satu jenis plastik yang paling umum di laut adalah serat mikro dari mencuci pakaian sintetis dan dari kerusakan peralatan maritim seperti tali dan jaring. Microfibers ditemukan di seluruh lautan dunia dan mulai muncul pada ikan dan kerang yang dikonsumsi oleh manusia.

“Polusi plastik adalah masalah serius dan berkembang bagi lautan kita dan hewan yang hidup di dalamnya,” kata RomanĂ³ de Orte. “Kami ingin memahami bagaimana kontaminan yang berumur panjang ini mempengaruhi ekosistem terumbu karang yang rapuh. Plastik bisa dibingungkan oleh organisme untuk makanan dan juga bisa menjadi pembawa kontaminan berbahaya lainnya. Karena anemon laut terkait erat dengan karang, kami memutuskan untuk mempelajari anemon laut di laboratorium untuk lebih memahami efek plastik pada karang di alam liar. ”

Sebagian besar penelitian laboratorium tentang polusi plastik menggunakan manik-manik kecil dari plastik, bukan serat mikro. Jadi RomanĂ³ de Orte, Clowez, dan Caldeira berangkat untuk menentukan apakah serat mikro dicerna oleh anemon laut yang sehat dan oleh mereka yang telah kehilangan alga simbiotik yang memberi mereka nutrisi, suatu kondisi yang disebut pemutihan. Pada terumbu karang, pemutihan disebabkan oleh meningkatnya suhu lautan karena perubahan iklim global. Tim peneliti memperkenalkan tiga jenis mikrofiber yang berbeda – nilon, poliester, dan polipropilen – untuk anemon laut yang tidak dikelantang dan diputihkan baik sendiri maupun dicampur dengan udang air asin.

Mereka menemukan bahwa ketika diperkenalkan sendiri, nilon dikonsumsi oleh sekitar seperempat dari anemon yang tidak dikelantang dan dua serat mikro lainnya tidak diambil sama sekali. Tetapi ketika serat mikro dicampur dengan udang air asin, sekitar 80 persen anemon yang tidak diputihkan menelan ketiga serat mikro tersebut. Untuk anemon yang diputihkan, 60 persen mengonsumsi nilon dan 20 persen mengonsumsi poliester tanpa makanan, dan 80 persen mengonsumsi ketiga serat mikro bila dicampur dengan udang air asin.

Dibutuhkan waktu lebih lama bagi anemon yang diputihkan untuk mengeluarkan mikrofibers setelah menelannya daripada yang dilakukan untuk anemon yang sehat, meskipun semua mikrofiber hilang pada hari ketiga. Namun, dalam lingkungan laut alami, anemon dan karang akan terus diperkenalkan kembali ke serat mikro baru, membuat kontaminasi menjadi kondisi kronis keberadaan mereka.

“Pekerjaan kami menunjukkan bahwa polusi plastik dan perubahan iklim mengemas pukulan satu-dua untuk terumbu karang,” Caldeira menjelaskan. “Ketika terumbu diputihkan oleh suhu lautan yang panas, organisme lebih cenderung makan dan mempertahankan serat plastik. Sepertinya efek pemanasan global dan polusi laut tidak hanya bertambah, mereka berkembang biak.”