Ratusan kilometer di lepas pantai California selatan terletak Great Pacific Garbage Patch, sup besar potongan-potongan plastik yang rusak. Di sisi lain negara itu, bintik-bintik kecil dari plastik terapung berenang di petak Samudra Atlantik yang tampaknya murni setidaknya dua pertiga ukuran Amerika Serikat. Ahli kelautan telah mengukur tren dalam salah satu “sup plastik” ini untuk pertama kalinya, dan mereka telah sampai pada kesimpulan yang mengejutkan: Jumlah plastik tetap stabil selama 2 dekade meskipun terjadi peningkatan tajam dalam produksi plastik industri. Itu menunjukkan bahwa orang-orang menyimpan sampah mereka di darat atau plastik pergi ke beberapa tujuan yang tidak diketahui di laut.

Sejak 1986, para siswa yang melakukan perjalanan penelitian berlayar yang dipimpin oleh Sea Education Association (SEA) di Woods Hole, Massachusetts, telah mendokumentasikan plastik yang tersangkut di jaring plankton mereka di Samudra Atlantik Utara dan Laut Karibia bagian barat. Para siswa dan ilmuwan menarik jaring di belakang kapal mereka sekitar 2 kilometer, kemudian menggunakan pinset untuk mengambil dan menghitung sendiri potongan plastik yang terperangkap, paling tidak lebih besar dari kuku jari kelingking Anda.

Dalam publikasi pertama data ini sejak akhir 1980-an, tim SEA melaporkan bahwa mereka menemukan plastik di lebih dari 60% dari 6.136 penarik selama lebih dari 22 tahun. Tingkat rendah dekat dengan pantai tetapi naik ratusan kilometer di lepas pantai antara 22 dan 38 derajat lintang (kira-kira dari Bahama ke Baltimore).

“Ketika Anda berharap untuk melihat nol plastik ratusan mil dari pantai, itu mengejutkan,” kata penulis utama dan ahli kelautan SEA Kara Lavender Law. Tetapi plastik itu “relatif encer,” tambahnya — hingga 1.000 potongan kecil yang disaring dari setara dengan 2.000 bak air.

Sebuah analisis kimia menemukan bahwa plastik itu sebagian besar terdiri dari polietilen dan polipropilen, yang digunakan untuk membuat benda-benda seperti kendi susu plastik dan kantong bahan makanan. Awak LAUT kadang-kadang melihat benda yang lebih besar di zona plastik, seperti ember dan sikat gigi, tetapi mereka jauh lebih jarang. Rekan penulis Nikolai Maximenko dari University of Hawaii, Manoa, menemukan bahwa ia dapat memprediksi di mana plastik terakumulasi menggunakan data yang dilacak satelit dari pelampung penelitian yang digunakan dari pantai. Seperti di Pasifik Utara, daerah tersebut bersesuaian dengan samudera subtropis “pilin,” sebuah wilayah di mana arus yang digerakkan angin berputar di sekitar pusat yang tenang. Beberapa laporan menunjukkan plastik terakumulasi di pilin lain, misalnya, di Samudra Hindia.

Tetapi meskipun terjadi fluktuasi tahunan yang sangat besar pada tingkat plastik (mungkin akibat pusaran dan angin skala kecil, Law mengatakan), jumlah keseluruhan plastik di Samudera Atlantik Utara telah stabil selama dua dekade lebih. Ini mengejutkan karena jumlah plastik yang diproduksi secara global dan dibuang di Amerika Serikat telah tumbuh beberapa kali selama periode yang sama, dan mungkin beberapa di antaranya berakhir di lautan. Meskipun larangan 1988 pada pembuangan sampah plastik oleh kapal mungkin menjadi faktor, Law berpikir “ada semacam wastafel yang hilang.” Misalnya, plastik mungkin terurai menjadi potongan-potongan yang terlalu kecil untuk ditangkap di jaring. Atau potongan yang dilapisi ganggang mungkin tenggelam ke dalam sedimen, atau plastik bisa dimakan oleh plankton atau ikan. Itu menimbulkan kekhawatiran bahwa hewan laut dapat diracuni oleh bahan kimia beracun yang dibawa oleh plastik, tim melaporkan secara online hari ini di Science.

“Ini adalah salah satu laporan kuantitatif pertama tentang evolusi jangka panjang plastik di lautan,” kata Joel Baker, seorang insinyur lingkungan di University of Washington, Tacoma. Tidak seperti Hukum, ia bertanya-tanya apakah tingkat konstan dari waktu ke waktu dapat dengan mudah mencerminkan “pekerjaan yang lebih baik dalam pengelolaan” limbah plastik di komunitas pesisir di Pantai Timur A.S. Tetapi mengingat sedikit informasi tentang dari mana plastik itu berasal, ia menyimpulkan: “Saya pikir kita tidak tahu.”